Shenmue

Retromania

do 17/08/2017
Ronald
0 reacties

Twee jaar vòòr Grand Theft Auto III kwam grootmeester Yu Suzuki al met de allereerste stads- en misdaadssimulator met zijn Shenmue. Een game die even groots was in zijn avantgarde als miniem in zijn commerciële impact, omdat hij op de commercieel geflopte Sega Dreamcast-console verscheen. Als er één game een cultstatus verdient, is het dus deze wel.

Als je echt àlle kleine innovaties moet gaan oplijsten waarin Shenmue in 1999 pionier was, dan eindig je wellicht met een lijst van een armlengte lang. Maar laat ons even stilstaan bij de belangrijkste. Het was de eerste game met een dag- en nachtcyclus. Het was de eerste waarin quick-time-events een niet onbelangrijk deel van de actie uitmaakten (tenminste tot die inmiddels achterhaalde verhaaltechniek in de vroege jaren 2000 zodanig werd uitgeleurd dat geen enkele gamemaker hem nog wil gebruiken). De eerste met een onlinecomponent waar spelers hun scores met elkaar konden vergelijken en zelfs items met elkaar konden ruilen. En nog tal van andere, kleine nieuwigheden, zoals minigames waarmee je je queeste kon afwisselen (van een spelletje vogelpik tot een heftruckrace), en speelhallenkastjes in de donkerste uithoeken van de gamewereld waar je daadwerkelijk klassieke arcadegames op kon spelen (zoals Space Harrier, natuurlijk niet toevallig een oudere game van bedenker Yu Suzuki.)

Eighties-manie

Maar de belangrijkste vernieuwing die Shenmue binnenbracht was dat het de eerste misdaad- en grootstadssimulator was, twee jaar voordat Rockstar Games die eer opstreek met zijn Grand Theft Auto III. Maar het gameplay-element was wel heel anders: Shenmue was in de eerste plaats een rpg, waarin het sterker maken van je hoofdpersonage Ryo Hazuki cruciaal was in diens queeste om de moord op zijn vader te wreken in de met groot plezier in de game nagebouwde Japanse stad Yokosuka. "Shenmue is in gelijke delen een ervaring die het echte leven nabootst, en een rpg", schreef curator Chris Melissinos toen hij de game enkele jaren geleden toevoegde aan zijn tentoonstelling in het Amerikaanse Smithsonian-museum, als een van de games die het medium hebben verheven tot kunst.

Dat 'echte leven' speelde zich echter af in de jaren 80, en Shenmue wist dat tijdperk vroeger en beter in te zetten dan (iets) recentere titels als Grand Theft Auto: Vice City en Yakuza 0. De weersomstandigheden op ieder moment zijn bijvoorbeeld gebaseerd op waarachtige weerberichten uit de periode 1986-1987, waarin het verhaal van de game wordt verteld. Ook voor details in onder meer de kostumering werden experts ingehuurd die alles tot in de puntjes hielpen verzorgen.

Tragiek van de Dreamcast

Het enige probleem: geen hond heeft de game gekocht. Shenmue verscheen, na een jarenlange ontwikkelingstijd voor de Sega Saturn halfweg de jaren 90, uiteindelijk voor de Dreamcast, en dat was meteen de allerlaatste console van die Japanse fabrikant. In 2001 verscheen er echter een vervolg, Shenmue 2, dat wél een stapje buiten de Dreamcast zette: een tweede versie van de sequel, die het mystieke element wat opvoerde,  verscheen toen op de Xbox. Maar Yu Suzuki, de legendarische gamemaker die een decennium eerder instond voor speelhallenklassiekers als Out Run, Space Harrier, Hang-On en After Burner, wist ook met die game zijn misdaad-fantasy-stadsepos niet op te trekken naar de grootheid in de videogamesector die het misschien wel verdient te zijn. De Shenmue's worden - met reden - wel eens een "onafgewerkte symfonie" genoemd. Maar daar kan natuurlijk verandering in komen: Suzuki heeft inmiddels, na een geslaagde Kickstartercampagne, een zeker project genaamd Shenmue 3 van de grond gekregen. De game zal hopelijk in 2018 verschijnen.