Op bezoek bij Vertigo Games in Rotterdam

"Na zijn klepper Arizona Sunshine heeft Vertigo Games nog meer verrassingen op stapel staan"

di 02/07/2019
Ronald
0 reacties

Na zijn klepper Arizona Sunshine heeft Vertigo Games nog meer verrassingen op stapel staan. Ik bracht een namiddag en vooravond door bij de Rotterdamse studio om ze allemaal uit te proberen.

Het verhaal van de Rotterdamse VR-studio Vertigo Games leest een beetje als een metafoor voor virtual reality zelf. Er zijn nog altijd non-believers, maar door zijn eigen onvermurwbare geloof in het platform en de games die zijn bedrijf ervoor maakt, en een aantal ontegensprekelijke overwinningen, bewijst oprichter Richard Stitselaar consequent de neenschudders hun ongelijk. Arizona Sunshine, de belangrijkste game van de studio, verkocht honderdduizenden exemplaren tussen 2017 en nu, het aantal medewerkers verdubbelde op twee jaar tijd naar 28, en er staan verscheidene nieuwe projecten op stapel.

In veel opzichten vertoont Vertigo Games een ontwikkeling die parallel loopt met die van 'onze' rpg-specialist Larian Studios: ze hebben een nauwe focus op één welbepaalde niche (vr-games dus), koesteren daar een vlijmscherpe visie op (waarover zo dadelijk meer), en investeren iedere euro die er binnenkomt opnieuw in meer, nieuwer en beter werk. Dat ze in de voorlinie van de nieuwe ontwikkelingen willen lopen bewijst om te beginnen de ontzagwekkende collectie vr-headsets die overal in de studio verspreid staan op standaarden: van een Nintendo Virtual Boy (een inspirationeel dingetje, natuurlijk) tot development kits van hardware die nog niet echt op de markt is, zoals de Valve Index VR.

"Het is belangrijk voor ons om alles wat er op de markt is niet alleen te kennen, maar het ook in huis te hebben, en ermee te experimenteren", zegt Stitselaar. "VR is een landschap dat snel evolueert. De enige manier om vooraan te blijven is investeren in al wat nieuw is."

 

De kernfranchise: Arizona Sunshine

De kerngame waaraan Vertigo zijn prille succes te danken heeft is - naast de turn-based-strategygame Skyworld en debuutgame World of Diving - de zombieshooter Arizona Sunshine. Een absolute topper is het hoegenaamd niet, maar de game levert in VR het dichtste wat je vandaag mag verw

achten bij de ervaring van een zombieshooter: gewoon horden zombies aan flarden knallen dus, in een broeierig postapokalyptisch Arizona. De game is ondertussen al zo'n twee jaar uit, op de drie gangbare vr-platformen, en eind augustus komt er een nieuwe brok downloadbare content voor op de markt.

The Damned speelt zich voor de gebeurtenissen van de basisgame af: in de huid van een nieuwe protagonist, een lid van de Amerikaanse Special Forces, crash je neer in je helikopter, en moet je de generatoren van een stuwdam terug zien aan te zetten om de nucleaire raketbasis weer van stroom te voorzien. Maar die dam bevindt zich natuurlijk in de vermaledijde staat Arizona, en... yep, je bent dus net neergestort in een bolwerk dat vergeven is van de zombies.

Het is de grootste Arizona Sunshine-missie waar je tot nu toe in zult terechtkomen, belooft Vertigo Games. En ook de moeilijkheidsgraad is stevig: vlak na aanvang van de missie zit ik al snel zonder munitie. Sparen, wachten tot ze dicht genoeg komen en headshots serveren is de boodschap. "De dlc gaat verder op de flow van de basisgame: het is dus de bedoeling dat spelers die die laatste hebben uitgespeeld, en er bedreven in zijn, er een uitdaging aan hebben", zegt lead game designer Paul van der Meer. "Verder hebben we deze keer een omgeving gebouwd waarin hoogte een grote rol speelt."

 

De boer op: Arizona Sunshine

Voor een game die op vr-platformen is gelanceerd, doet Arizona Sunshine het momenteel niet zo kwaad: je moet namelijk rekenen dat er wereldwijd nog maar net iets meer dan 14 miljoen vr-headsets geïnstalleerd staan bij gebruikers (dat was tenminste het laatste bekende cijfer, volgens een prognose van Superdata Research eind 2018). De verdere groei van vr bij gebruikers stokt momenteel nog een beetje, waardoor ook het potentieel van huiskamergames wat blijft hangen. Daarom heeft Vertigo Games als verdere groeipool een nieuwe afdeling, Vertigo Arcades, die zicht richt op de vele vr-speelhallen die er wereldwijd opduiken.

"Maar we vonden het belangrijk om daar de markt goed af te lijnen", zegt Stitselaar. "Heel wat van die arcades hebben vandaag een reeks stations staan met een krachtige pc en een HTC Vive- of Oculus Rift-bril erbij: een ervaring die je in principe dus evengoed thuis kunt krijgen, maar waarvoor de hardware momenteel te duur is. Dat soort ervaringen zal de komende jaren verdwijnen, denken we: de thuismarkt zal op een bepaald moment aantikken, en de hardwareprijzen vertonen nu al een neerwaartse evolutie. Voor arcades zetten we voluit in op location-based- of free-roam-vr."

Vertigo heeft in ieder geval al een nieuwe versie van zijn Arizona Sunshine klaar voor het soort vr-ervaringen waarin je vrij kunt rondwandelen. De game kan al worden gespeeld in vr-parken in Nederland, en bij ons is vr-park The Grid uit Stabroek een eerste afnemer.

De kerngame waaraan Vertigo zijn prille succes te danken heeft is de zombieshooter Arizona Sunshine.

Arizona Sunshine LBVR is een ervaring die op co-op-gameplay is gericht: je kunt met maximaal vier mensen tegelijk de strijd aangaan, in verscheidene situaties waarin je dreigt te worden overrompeld door aanstormende zombies. Er zitten ook een paar puzzelelementen in, met onder meer liften die moeten worden gedeblokkeerd, en het eindigt met een on-rails-sequentie. Ook wordt er - courant in free-roaming-vr - goed gebruik gemaakt van hoogte: dankzij liften en andere binnenwegjes wordt de geringe ruimte waar je in kunt rondlopen toch goed gebruikt.

Ik speelde de game bij Vertigo zonder dat er een backpackpc voor nodig was, met twee Hyperkin-blasters (cool! ze lijken op Nintendo Zappers!), maar Arizona Sunshine LBVR kan met zowat alle huidige hardware worden gespeeld: van de bekende Striker Gun tot nieuwe Haptic Vests als de bHaptics Suit. Qua trackingssysteem werkt hij met OptiTrack en HTC Vive. "We houden constant de markt in de gaten voor nieuwe hardware, en moduleren de game verder wanneer er nieuwe dingen uitkomen", zegt John Coleman, Director of Business Development. "Het idee is dat arcade-eigenaars keuze hebben. Ook wanneer ze niét hun eigen hardware willen inkopen: we hebben overeenkomsten met fabrikanten, waardoor we ook een sleutel-op-de-deurproduct kunnen aanbieden. Hardware is niet onze corebusiness, we zijn niet van plan om stocks met apparatuur aan te leggen, maar speelhal-eigenaars die het zo willen kunnen volledig worden bediend."

 

Andermans werk: The Corsair's Curse

Het hoeft ook niet altijd om schieten te gaan. In een andere LBVR-game van Vertigo Games, The Corsair's Curse, moet je met twee tot vier mensen samen puzzels oplossen in afzonderlijke kamers. Maar de puzzels - van belletjetrek via het afvuren van een kanon tot het vinden van verborgen boodschappen in het licht - werken alleen maar wanneer je verbaal met elkaar samenwerkt. En er zit een grote verrassing in het perspectief dat je locaties ten opzichte van elkaar vertonen.

The Corsair's Curse is geen eigen makelij van Vertigo Games: de game werd ontwikkeld door het Franse Innerspace VR. Maar voor LBVR werpt Vertigo zich sinds kort op tot publisher. "Dat heeft opnieuw te maken met de strakke aflijning waarin we onze markt zien", zegt Stitselaar. "De groei in de thuismarkt is er nog niet, dus zoeken we allerlei groeimogelijkheden in andere markten. Publisher zijn op de out-of-homemarkt was een goeie piste."

 

De troonopvolger: After the Fall

Achter de schermen is Vertigo Games ook bezig aan zijn volgende game voor thuisgebruikers van VR. De opvolger voor Arizona Sunshine wordt After the Fall, een winters co-op-avontuur met rpg-invloeden, waarbij je opnieuw ondoden moet omverknallen. Deze keer gaat het echter om levende lui die iets teveel genetisch manipulerende drugs hebben genomen in een alternatief L.A. in de jaren 80, waar blijkbaar ook een soort nucleaire winter heeft plaatsgevonden. Visueel is After the Fall een opstapje ten opzichte van Arizona Sunshine, maar het is vooral in de gameplay dat het verschil wordt gemaakt: ontploffende vaten staan zeer strategisch opgesteld, er vonden tijdens de zeer korte combatdemo die ze voor me hadden klaargezet al twee bossfights plaats, en door je hand zijdelings te houden vuur je miniraketten af vanuit een houder op je arm. "Het wordt een iets complexere game", zegt designer Nick Witsel. "Maar games met een iets complexere gameplay geven ook meer ruimte voor coole gimmicks." After the Fall verschijnt ergens in 2020.