ID@Xbox: de nieuwe indiegames voor Microsofts gamemerk

ma 06/05/2019
Ronald
0 reacties

Met al meer dan duizend games die onder het ID@Xbox-label zijn gelanceerd, en nog eens zestienhonderd stuks in actieve ontwikkeling, blijft Microsoft inzetten op indiegames. Op de Nederlandse Microsoft-kantoren kreeg ik vorige week een glimp van de nieuwe oogst te zien, en daar zaten wel wat verrassingen tussen.

"Niet iedereen die een game lanceert op ID@Xbox wordt een miljonair", zegt Agostino Simonetta, Europees hoofd van Microsofts programma voor indie-gamemakers. "Maar we doen er alles voor om je game te doen slagen." Microsoft doet dit dan ook al langer dan eender welk ander videogamemerk. Al in 2008, ruim vòòr Sony PlayStation en Nintendo, zette de Amerikaanse techgigant zijn Xbox-platform open voor onafhankelijke gamemakers met Xbox Live Arcade, de eerste digitale downloadwinkel op een gameconsole. En terwijl de twee anderen inmiddels wel een forse inhaalbeweging hebben gemaakt, blijft het bedrijf met ID@Xbox het meest doorgedreven indieprogramma van de drie onderhouden. Ondertussen hebben ID@Xbox-games al 1,2 miljard dollar opgebracht sinds de start van het programma, vertelde Simonetta ons. En met deze greep van twaalf nieuwe games, die onlangs ook al te zien waren op videogamebijeenkomst PAX East, moet dat succesverhaal worden voortgezet.

We Were Here Together

Terwijl het Nederlandse Total Mayhem Games aan We Were Here Together werkt, de tweede sequel op studentenproject We Were Here (2017), is het eerste vervolg We Were Here Too (2018) aan het klaarstomen voor een release op de Xbox One. Het concept is raak: laat twee spelers los in een Escape Room-achtig vertrek, maar steek ze in twee verschillende kamers en verplicht ze om via spraak met elkaar te communiceren. Mijn medespeler moest me bijvoorbeeld uitleggen welke kaars - in volgorde - ik moest aansteken in een pentagram-achtige opstelling, voordat voor ons allebei een deurtje openging en we ons weer mochten klaarmaken voor de volgende logische puzzel.

Supermarket Shriek

Over samenwerken gesproken: in het superjolige Supermarket Shriek moet je een mens en een geit, allebei gezeten in een winkelkarretje, zien te besturen doorheen een hindernissenparcours in supermarkten. Je enige manier om ze te besturen is door hen - met de linker of rechter schouderknop van de console - te laten schreeuwen. Alleen het linkse sujet zijn keel doen openzetten doet de kar naar rechts zwenken, alleen de rechtse laten schreeuwen duwt het vehikel in de tegenovergestelde richting, en door het allebei tegelijk op een krijten te zetten ga je pijlsnel vooruit. Je kunt man en geit tegelijk besturen, maar ieder van de twee sujets kan ook door een andere speler worden gehanteerd. Bovendien kun je, wanneer die spelers allebei een microfoon hebben, de knop vervangen door - jazeker! - echt geschreeuw.

Deliver Us the Moon

De Nederlandse studio KeokeN Interactive lanceerde eind vorig jaar zijn third-person adventuregame Deliver Us the Moon, waarin je als speler moet onderzoeken wat er is misgegaan op een mijnkolonie op de Maan, waarmee ineens alle communicatie werd verbroken. Ik speelde ongeveer een kwartier uit de game, en kwam er een intrigerende, sf-wereld in tegen. Het lijkt op het soort eenzame, contemplatieve scifi die je in films als 2001: A Space Odyssey en de recente ruimteprent High Life aantreft: hijgend in je ruimtepak ga je nadenken over de dingen. Over onze planeet, bijvoorbeeld, die we in het jaar 2059 van de game grandioos naar de sjokkedeizen hebben geholpen.

Tannenberg 1914-1918

Er zijn gamers voor wie Verdun vier jaar geleden de enige échte WOI-shooter was. Die krijgen binnenkort een vervolg daarop voorgeschoteld met Tannenberg 1914-1918, waarin de actie wordt verplaatst naar het oostelijke front van de Eerste Wereldoorlog: daar vochten de Centrale Mogendheden (het Duitse, Oostenrijkse, Ottomaanse en Bulgaarse rijk) namelijk tegen de Russen. Je komt opnieuw in grote multiplayerarena's terecht, gebaseerd op waarachtige veldslagen uit het conflict, in een lichtjes cel-shaded presentatie. De game is, net als zijn voorganger, van Nederlandse makelij: ontwikkelaar M2H Game Studio is gevestigd in Alkmaar.

Afterparty

"Ik snap geen hol van wat er net is gebeurd op je scherm", zegt een collega van een ander medium nadat hij een stukje gameplay uit Afterparty over mijn schouder heeft meegekeken. Dat kan ik me goed voorstellen: het enige ontwarbare wat hij kon hebben gezien was een spelletje Beer Pong: twee spelers staan tegenover elkaar aan een tafel, elk van hen krijgt drie plastic bekers met bier, en moet een pingpongballetje in de bekers van de tegenstander mikken. Bij een rake worp moet de andere de beker in één teug leegdrinken. Dat paste dan, binnen de game die ikzelf wél ten volle begreep omdat ik de dialogen hoorde door een koptelefoon, in een intrigerende 2D-adventuregame waarin twee jongeren na een ongeval uit de hel moeten ontsnappen door... Satan zelf onder tafel te zuipen. Een aanzienlijk deel van Afterparty wordt gespeeld door middel van dialoogkeuzes, en hoe goed je in de olie bent heeft daar een belangrijke impact op: wanneer het personage dat je bestuurt bezopen is, krijg je extra dialoogopties. Deze nieuwe game van Night School, de studio achter indie-fenomeen Oxenfree, wordt later dit jaar verwacht.

Void Bastards

System Shock schudt Xcom de hand in deze uit intrigerende klarelijngraphics opgetrokken actie-rpg met tactische elementen. Void Bastards speelt zich deels af aan boord van door de ruimte dobberende schepen, die je kunt betreden op zoek naar materieel dat je toelaat om voorgoed te vluchten uit de Sargasso Nebula, het deel van het heelal waarin de game zich afspeelt. Je bestuurt als geharde ruimtecrimineel het voormalige gevangenisschip waarin je je straf had moeten uitzitten, maar het tuig gebruiken om het hazenpad te kiezen heeft natuurlijk wel wat voeten in de aarde. Primair moet je vluchten door de juiste keuzes te maken op een ruimtekaart, waarop je een turn-based race naar de uitgang doorspeelt. Maar af en toe een ruimtewrak enteren - en uiteraard eerst eventuele booswichten aan boord overhoopknallen - is essentieel voor het vinden van voedsel, brandstof en andere benodigdheden.

Cat Quest II

In deze lieflijke actie-rpg van Britse makelij, het vervolg op een eerdere game uit 2017, hak je als gewapende kat jezelf (en je eventueel via couch co-op ingesprongen medespeler) een weg doorheen vileine egels en ander gespuis. Het voelt als een rpg-light, al schuilen er wel mooie samenspelsysteempjes in: alle xp verdien je samen, maar items moet je onderling zien te vervelen. Ook interessant is hoe de combat tegelijkertijd toegankelijk en spannend werd gehouden door een uitblottende kring rond je tegenstanders te trekken: wanneer die vol is, moet je eerst even wegduiken voordat je je volgende slag slaat.

En verder...

Naast de zeven zonet genoemde games waarvan ik een diepere demo kreeg, maakte ik ook kennis met de volgende vijf:

  • Children of Morta: Actie-rpg in stoere, uitstekend belichte pixelgraphics.
  • The Sojourn: First-person-puzzler in de schilderachtige stijl van games als Gris en Below.
  • Lonely Mountains Downhill: Obstakelgame waarin je met een crossfietsje van een helling moet denderen. Heeft een beetje een Trials-vibe.
  • CrossCode: Tweedimensionale actie-rpg met Super NES-graphics maar moderne gamefysica. Verscheen in 2015 al op Steam, komt binnenkort ook naar Xbox One.
  • Hunt: Showdown: Een PvP-premiejaag-game waarin spelers in first person naar elkaar op jacht moeten. Een creatie van het licht zieltogende maar nog steeds in de running zijnde Crytek.