Hearthstone: Heroes of Warcraft - Year of the Dragon

Ard op de koffie bij Blizzard (Parijs) voor de toekomst van Hearthstone

do 28/02/2019
Ard
0 reacties

In maart viert Hearthstone: Heroes of Warcraft zijn vijfde verjaardag. Het minste wat je kan zeggen is dat het vijf bewogen jaren waren. De digitale kaartgame sloeg in als een bom, stagneerde stilletjes aan om uiteindelijk wat in de achtergrond te vervagen. Wat doet een goede ontwikkelaar als Blizzard dan met liefde voor de game? Niet gewoon wat restauratiewerken uitvoeren links en rechts maar wel de game beter maken dan ooit. Ik mocht dit alles vanop de eerste rij ontdekken tijdens een Blizzard-event in Parijs.

Binnenkort wordt het jaar van de Raven afgesloten. Het moment bij uitstek dus om met een nieuwe talisman voor het komende jaar op de proppen te komen. Omdat de game dit jaar moet schitteren, kiest de studio voor het Chinese sterrenbeeld bij uitstek: 2019 wordt het jaar van de mythische draak. Maar wat staat er dan exact te gebeuren in het komende jaar? Lead Artist Ben Thompson en Game Designer Mike Donais deden het voor mij uit de doeken.

Een waardige vervanger voor Ben Brode

Thompson stak meteen van wal en wist ons te vertellen dat er EIN-DE-LIJK een waardige vervanger is gevonden voor de voormalige game director; Ben Brode, een zeer charismatische man en zeer geliefd bij het Hearthstone-publiek. Vooral de legendarische Un'Goro: The Journey-rap die hij uit zijn mouw schudde toen de cinematic voor die uitbreiding geen song bevatte, maakte hem bijzonder populair. Die moeilijke taak wordt binnenkort overgenomen door Ben Lee. Lee is reeds enkele jaren actief in de game-industrie en heeft games als Runescape en Gwent op zijn palmares staan.

Volgens Thompson heeft de man ook iedere mogelijke kaart in de game in zijn bezit, wat natuurlijk ook wel impressionant (en duur) is. Hij kwam even aan het woord tijdens de presentatie en op het eerste zicht lijkt hij bijlange niet zo charismatisch als Brode. Volgens Thompson zal Lee binnenkort zijn licht laten schijnen op de game en samen met de rest van het team Hearthstone verder optimaliseren.

Roteren is de boodschap

Net zoals andere jaren komt een nieuw jaar in Hearthstone overeen met een nieuwe Card Rotation. Dit houdt in dat alle kaarten ouder dan twee kalenderjaren verwezen worden naar de Wild-modus waar iedere kaart nog steeds beschikbaar is. Concreet betekent dit dat de Classic en Basic kaartensets in Standard worden aangevuld met alle uitbreidingen vanaf The Witchwood. Dit maakt het voor Blizzard een stuk eenvoudiger om de meta in de game in evenwicht te houden. Het is dus meteen ook het uitgelezen moment voor zowel nieuwe als oude spelers om terug te keren naar de game. Alles voelt opnieuw fris aan en iedereen is opnieuw op zoek naar de perfecte decks.

Een nieuw jaar in Hearthstone betekent ook een nieuwe Card Rotation.

Samen met de Card Rotation worden er ook enkele kaarten uit de Classic, Basic en meest recente sets naar de zijlijn verwezen. Dit omdat ze de meta van het spel breken, overpowered zijn of achteraf gezien eigenlijk niet trouw zijn aan de klasse waarin ze zich bevinden. De kaarten worden uit de Standard-modus verwijderd en naar de - ironisch genoeg -Hall of Fame verwezen. Doomguard, Naturalize en Divine Favor zijn maar enkele kaarten die op de bank mogen gaan zitten.

Helemaal stil werd het in de zaal toen we te horen kregen dat Genn Greymane en Baku the Mooneater ook naar de strafbank worden verwezen. Een goede zaak voor de meta, want heel wat spelers claimden dat deze kaarten het spel braken. Maar wat met mijn geïnvesteerde dust?! No worries, kaarten uit jouw collectie die in de Hall of Fame belanden, worden volledige terugbetaald.

Een Smart Deck Builder?!

Ook enkele leuke nieuwe features zien het daglicht. Zo wilden vele fans met al hun Card Backs pronken, maar moesten ze die steeds wijzigen in de Deck Builder. Vanaf het Year of the Dragon kunnen spelers een speciale Card Back selecteren die bij de start van iedere ronde een random Card Back uit jouw collectie selecteert. Ook zullen Arena Wins voortaan meetellen in de strijd naar de Golden Heroes. Datzelfde formaat wordt trouwens ook aangepast waarbij iedere twee maanden een verse kaartenset wordt geïnjecteerd zodat je nooit bent uitgekeken op de modus.

De meest baanbrekende feature is zonder twijfel de Smart Deck Builder.  

De meest baanbrekende feature is zonder twijfel de Smart Deck Builder. Voortaan is het mogelijk 1, 2, 10, 25… kaarten in een deck te droppen om Hearthstone vervolgens de rest te laten doen. Dit doet de game door middel van allerhande geavanceerde algoritmes én door rekening te houden met jouw collectie kaarten. Heb je een leuke Legendary-kaart waarmee je iets wil doen? Drop hem gewoon in de Smart Deck Builder en laat de game zelf een performant deck bouwen rond jouw favoriete kaart met je huidige verzameling kaarten. Thompson maakte wel de voetnoot dat na iedere uitbreiding en metawijziging het systeem een tweetal dagen zal nodig hebben om te kalibreren en bij te leren. Hoe dan ook is deze feature een knap staaltje techniek waar velen ongetwijfeld veel plezier mee zullen hebben.

Focus op single player

Tot slot werd extra nadruk gelegd op het verhalende single player-avontuur in de game. Het team achter deze avonturen werd namelijk verdubbeld in grootte; een teken dat het Hearthstone-team verder de SP-weg wil inslaan. Voor het eerst zullen de uitbreidingen in het Year of the Dragon allemaal dezelfde rode lijn volgen. Voor de eerste uitbreiding werd er gekozen voor een mengelmoes van Dungeon Run, Dr. Boom’s Puzzle Lab en Rumble waarbij je in iedere run geconfronteerd wordt met acht bosses.

De eerste uitbreiding zal vijf dergelijke runs omvatten waarvan de eerste gratis is. De resterende runs kunnen worden aangekocht met gold of echte centen. Verwacht je daarbij ook aan nieuwe Non-combat encounters, extra beloningen en betere opvolging van jouw progressie door het single player-avontuur. Als laatste werd de esports-kant van het verhaal nogmaals uit de doeken gedaan. Hoe dat juist in elkaar zit kan je in dit artikel nalezen.

Het ziet ernaar uit dat Blizzard volop inzet op Hearthstone in 2019, al zijn er nog steeds enkele fan requested features die uitblijven zoals de in-game statistieken en toernooien. Vreemd, zeker gezien Thompson en Donais op het ‘wij luisteren naar de fans’-elan blijven doordraven. De dingen die we het komende jaar zullen te zien krijgen, lijken alvast de juiste kant uit te gaan. En dan zwijg ik nog over de uitbreidingen waarover je binnenkort meer te weten komt op 9lives.