Dit was BlizzCon 2018

"Afgesloten met technosetje van Hodor"

ma 05/11/2018
Ronald
0 reacties

Meer dan vijfendertigduizend fans van Warcraft, Starcraft, Diablo, Overwatch, Heroes of the Storm en Hearthstone zakten afgelopen weekend weer af naar het Californische Anaheim voor BlizzCon, de jaarlijkse fanconferentie van Blizzard Entertainment. Ze gaven er weer nieuwe blijk van hun eeuwige adoratie voor de titels van het videogamelabel. Maar ook van hun teleurstelling.

"Ik begon genoeg te krijgen van dat Donald Trump-gedoe. Ik wil mijn Horde terug."

Het is een casual gesprek tussen twee BlizzCon-bezoekers. Iemand anders dan de 35.000 bezoekers aan de jaarlijkse hoogmis van videogamelabel Blizzard Entertainment zou er kop noch staart aan krijgen. Maar zij die wél aanwezig waren in het Anaheim Convention Center, en dus tijdens de openingsceremonie de cinematic van een nieuwe brok World of Warcraft-content hadden gezien, kennen natuurlijk wél de juiste details.

In het filmpje in kwestie toont een bitse conversatie tussen Alliance-leider Anduin en Saurfang, de voormalige Horde-aanvoerder die sinds eerdere gebeurtenissen gevangen zat. Ze hebben het over de duistere realiteiten van de oorlog die de twee facties opnieuw in alle hevigheid tegen elkaar voeren, maar ook over het nietsontziende schrikbewind waarmee de nieuwe Horde-warchief Sylvanas Windrunner haar natie runt. Tot ieders verrassing (want het was in de Battle for Azeroth-uitbreiding altijd al een raadsel hoe die Saurfang weer vrij was gekomen) laat Anduin zijn tegenstander in de strijd vrij, zodat ze samen een einde kunnen maken aan die tirrannie (wat de zonet genoemde bezoeker wellicht bedoelde met dat 'Donald Trump-gedoe').

Hechte gemeenschap

Het was maar één voorbeeld van de tientallen gesprekken die ondergetekende afgelopen weekend afluisterde tijdens twee dagen BlizzCon 2018, maar deze specifieke conversatie toont bij uitstek hoe diep de adoratie van de aanwezige fans geworteld zit voor de zes franchises (Warcraft, Starcraft, Diablo, Overwatch, Heroes of the Storm en Hearthstone) die Blizzard Entertainment vandaag runt. De fans komen er luisteren naar de grootse aankondigingen die de Blizzard-boys opsparen voor de bombastische openingsceremonie van hun feest (dit jaar, onder meer: een remaster van WarCraft III en een mobiele game in het Diablo-universum), maar vooral voor elkaar. Dit is namelijk de plaats waar lui die elkaar alleen online kenden eindelijk ook eens in het echt met elkaar kennismaken. Al dan niet getooid in een meticuleus ontworpen cosplay-kostuum waarin opnieuw niet weinig bezoekers door de hallen van het conventiecentrum liepen. (Mijn persoonlijke favoriet: het gezin dat zichzelf - van vader en moeder tot hun twee jonge kinderen - had verkleed als Orcs.)

Er zijn geen vreemden op BlizzCon, alleen vrienden die je nog niet hebt leren kennen.

"BlizzCon begint al generaties te overspannen", zegt Morgan Day, senior designer voor de World of Warcraft-uitbreidingen. "Niet alleen lopen er hier mensen rond die elkaar hebben leren kennen in de game, maar ze komen ondertussen ook al met hun kinderen, die eveneens al fans zijn. Iedereen maakt nieuwe vrienden. Onze games verbinden mensen met elkaar."

Roede zwaaien

"Er zijn geen vreemden op BlizzCon", luidt dan ook de kernleuze achter de beurs, tijdens de openingsceremonie nog eens herhaald door uittredend directievoorzitter en medeoprichter Mike Morhaime. "Alleen vrienden die je nog niet hebt leren kennen." Het is een gemeenschap waarin iedereen aanvaard wordt voor wat hij/zij is (het aantal lui die ogenschijnlijke sociale misfits zijn in de zogeheten 'echte' wereld is groot), en hoe gek hij ook probeert te doen. Tot mannen die vrouwenkleren dragen toe: één welbepaalde Overwatch-fan viel bijvoorbeeld op door het feit dat hij een cosplay-kostuum van het toch wel erg vrouwelijke personage D.VA droeg. Een vent met een baard in een nauwsluitend spandexpakje dus. "Maar iedereen is hier oké met alles", zegt Sam de Kock, een Nederlandse YouTuber die zich vooral toelegt op Blizzard-games. "Dat is het mooie aan deze community. Hij vat zijn kostuum wellicht ironisch op, maar het is voor iedereen ook perfect oké als dat niet zo zou zijn. Iedereen is wie hij wil zijn op BlizzCon."

Tegelijkertijd, zo mochten de Blizzard-boys een paar keer ontdekken tijdens BlizzCon, heeft Blizzard de afgelopen vijfentwintig jaar een community van spelers opgebouwd die, wanneer het nodig is, ook de roede niet spaart. Een eerste keer merkte ik dat afgelopen weekend tijdens het wachten op de start van de openingsceremonie, toen iemand van Bungie kwam aankondigen dat de pc-versie Destiny 2 - sinds een jaar ook op Battle.net te vinden - tot 18 november gratis te downloaden zal zijn. Het gegrom in de zaal was duidelijk hoorbaar. Ergens achter ondergetekende klonk: "Hoe wanhopig."

 

En toen moest het debâcle van Diablo Immortal nog komen. Zo lang wachten op een nieuwe aflevering van Diablo - het op eenzame hoogte staande Diablo III kwam toch alweer zes jaar geleden uit - en dan dìt krijgen: een mobiele game, ontwikkeld door een extern bedrijf uit China, die ook niet eens al te spectaculair speelt. De reacties op Twitter en in de comments-sectie van videogamesites over de hele wereld kwamen meteen hard binnen, en een bezorgde fan bracht tijdens de Diablo-Q&A enkele uren later onder woorden wat een niet onbelangrijk deel van de community bleek te denken: "Is dit een aprilgrap die buiten 't seizoen valt?" Luid applaus weerklonk. Diablo Immortal-bezieler Wyatt Cheng wist niet meteen een pasklaar antwoord te bieden.

Goed luisteren

Het is niet de eerste keer dat Blizzard ooit harde tegenwind kreeg van zijn community. Ook toen Overwatch en Hearthstone werden aangekondigd, enkele jaren geleden, weerklonk er wat gegrom. "We hebben een bloedeerlijke community", zegt Allen Adham, een van de medeoprichters van Blizzard Entertainment die twee jaar geleden terugkeerde naar het bedrijf. "De harde woorden die hier vielen over Diablo Immortal staken natuurlijk wel wat, maar ze zijn vooral manifestaties van een community die enorm gepassioneerd is door wat we doen. Dat is, wanneer je het vanop een afstand bekijkt, altijd een goed ding voor ons."

Luisteren naar die community zit ook diep ingebakken in het DNA van Blizzard Entertainment. Tot zelfs het kerndesign van de games toe. "We koppelen constant terug met de community", zegt Kaeo Milker, Production Director van Blizzard-game Heroes of the Storm. "We praten constant over wat we willen doen, en soms krijgen we vanaf het prille begin al te horen dat ze een idee maar niks vinden. We zijn dan ook niet te beroerd om dat dan ook te veranderen; dat zit in ons DNA. De community is een kernaspect van de manier waarop we games maken."

De ene speler houdt meer van World of Warcraft, de andere is eerder een Overwatch-fan. Soms zijn ze enthousiast door een beslissing die wordt gemaakt, soms worden ze er hartgrondig kwaad van. Maar de consequente manier waarop de gemeenschap van spelers wordt betrokken in alles blijft de grote kracht van Blizzard Entertainment. Het maakt ook dat het aantal bezoekers aan BlizzCon is gegroeid van zo'n 27.000 ten tijde van de eerste editie tot meer dan 35.000 nu. Een publiek dat groot genoeg is om, op zaterdagavond, de festiviteiten af te sluiten met een muzikale act van enige standing. De afgelopen jaren passeerden wat dat betreft de Foo Fighters, Metallica, Linkin Park en Ozzy Osborne al de revue. Dit jaar waren er drie keuzes; Uw Dienaar houdt zo niet van de mierzoete fm-rock van Train, en opteerde dus voor het dj-optreden van Kristain Nairn, vooral bekend als Hodor uit de tv-reeks Game of Thrones, die tweeëneenhalf uur lang een gemeen setje techhouse uit de luidsprekers deed schallen. Bonkende slapen, een lichtjes dobberend hoofdje: de beste manier om een BlizzCon af te sluiten, leek me zo.