9lives op het Wargaming Fest in Moskou

"Er dient zich stilaan een onverwacht probleem aan: het aantal nieuwe historische tanks wordt schaars"

ma 17/12/2018
Ronald
0 reacties

Voor een game die stilaan negen jaar oud wordt gaat het nog prima met World of Tanks. Dat bewees de game tijdens de derde editie van Wargaming Fest, het jaarlijkse fanfestijn van de Wit-Russische/Cypriotische uitgever in Moskou. Maar er dient zich stilaan een onverwacht probleem aan: het aantal nieuwe historische tanks die nog in de game kunnen worden gebracht wordt schaars.

Hoeveel videogamefestivals ken jij waar er ook maquillageworkshops worden gegeven, en vrouwen en kinderen samen kersballen kunnen maken, terwijl manlief zit te gamen dat het klettert? Het is een van de verrassingen die me overvielen tijdens een bezoek aan Wargaming Fest in Moskou, een jaarlijks evenement waar de titels van Wargaming - met World of Tanks en World of Warships voorop - worden gevierd. Het zijn games die in Rusland veel meer leven dan in het westen van de wereld, zo merk je meteen aan de meer dan 15.000 fans die het ding op de been brengt. Sterker nog: een blik op het aanwezige publiek laat zien dat met name World of Tanks iets voor elkaar heeft gekregen wat eigenlijk nog geen enkele andere game op de wereld kon: deze welbepaalde gametitel heeft het waarachtige cachet van een brok mainstream entertainment, op gelijke voet met pakweg films en tv-reeksen. Of toch althans in Rusland.

Het is erg opvallend hoe normààl het volk op Wargaming Fest is. Het sfeertje van de gezellige nerds en weirdo's die je op pakweg Gamescom en Blizzcon door de hallen ziet sleffen is weg, en er zijn zelfs weinig noemenswaardige cosplayers te zien. In plaats daarvan opvallend veel ouders met jonge kinderen. Uitgesproken niet-geek, vooral. "Het is een gezinsevenement", zegt Arthur Pratapopau, Wargamings communicatiedirecteur, terwijl we door de hallen lopen. "Zo hebben we het ook opgezet: onze games - met World of Tanks op kop - zijn breed gedragen entertainmentproducten. Wargaming Fest pikt daarop in."

Meer dan graphics

Ook buiten Rusland zijn de Wargaming-titels natuurlijk bekend. Wereldwijd heeft World of Tanks ooit al meer dan 160 miljoen spelers verwelkomd. Daar zijn er al heel wat van gaan lopen gedurende de acht jaar dat de game bestaat, maar er blijven volgens het bedrijf tientallen miljoenen actieve spelers ('actief' betekent minstens één keer per maand spelen) over. Wargaming blijft de game dan ook van nieuwe updates en content voorzien. Zoals versie 1.0, die eerder dit jaar verscheen, en die vooral een welgekomen audiovisuele update betekende voor de ondertussen oubollig ogende game. Al betekende die update wellicht niet de duurzame spelersboost die ze verwachtten, zo klinkt het door bij Wargaming.

Het is erg opvallend hoe normààl het volk op Wargaming Fest is.

"Versie 1.0 bracht een hoop van onze spelers terug, maar die zijn niet noodzakelijk ook gebleven", zegt Maxim Chuvalov, Publishing Director voor de pc-versie van World of Tanks. "We hadden een relatief hoge win-back rate door de nieuwe graphics, maar het loste het belangrijkste probleem van de game niet op: de gameplay was òòk dringend aan een opfrissing toe. Ondertussen lanceerden we een paar nieuwe gamemodi, en die luidden een duurzamere terugkeer in. Wanneer we voor versie 2.0 gaan, zullen we het breder aanpakken: alle hoekstenen van de game - inclusief dus de gameplaysystemen en de content - zullen gedekt zijn."

Tanks geraken op

Qua nieuwe content zit Wargaming ook nog met een ander probleem: de nieuwe tuigen die ze kunnen toevoegen aan het arsenaal geraken stilaan op. Momenteel zitten er meer dan 700 verschillende tanks in de game, militaire voertuigen die ergens in de twintigste eeuw werden gefabriceerd in de Verenigde Staten, Groot-Brittannië, China, Frankrijk en de voormalige Sovjetunie. Het zijn tuigen die tot vandaag nog worden ingezet in oorlogen. Zelfs de meest recente tanks, zoals de Russische T-14 Armata, zitten al in World of Tanks, en die zijn schaarser dan het veel meer door oorlogen geteisterde eerste deel van de twintigste eeuw.

Wargaming bouwde ondertussen al een paar tanks op basis van prototypes (zoals de Duitse Entwicklung-serie, die aan het einde van WOII alleen maar op papier bestond), maar die stuiten op heel wat tegenstand van harde fans: ze brengen de fijntjes gebalanceerde gameplay van het spel uit de haak, vinden die. "Het zijn geen fantasietanks: alles wat we introduceren in de game is gebaseerd op echte blauwdrukken of documentatie van ingenieurs", zegt Chuvalov. "Bijna alle landen in Europa hebben in het begin van de twintigste eeuw wel een soort tank proberen te bouwen. Maar die kunnen niet meer dienen voor pakweg level tien: daar hebben we gesofistikeerdere tanks voor nodig, zoals de tuigen die in de jaren 50 of 60 zijn gemaakt. En die geraken op. Niet alle landen hebben ook die informatie gehouden. We moeten onze tech trees op andere tuigen beginnen te baseren. Het is niet makkelijk meer. Je moet ook rekenen dat we acht updates per jaar uitbrengen: dat is een vrij hoge cadans."

 

Kies jouw Mercenary-tank

Eén mogelijke oplossing voor de tankschaarste ziet Wargaming in hybridetanks, die spelers zelf kunnen bricoleren uit presets van 20 bestaande tuigen die reeds in Mercenaries zitten. Het werd geïntroduceerd in World of Tanks Mercenaries, een consoleversie die afgelopen zomer werd geïntroduceerd. Maar dat viel wat makkelijker te verkopen dankzij de speculative fiction-setting van de game: de uit verhalende missies bestaande versie speelt zich af in een toekomstige wereld waarin Wereldoorlog II nooit ophield. "Het is een verhalende, Band of Brothers-achtige ervaring, in een nieuwe wereld", zegt Ingo Horn, communicatiedirecteur voor de consolegames bij Wargaming.

Eén mogelijke oplossing voor de tankschaarste ziet Wargaming in hybridetanks.

De game had een relatief succesvolle lancering: er zijn 17 miljoen geregistreerde spelers - waarvan Wargaming weer niet wil preciseren hoeveel er daarvan effectief geregeld spelen, maar het geeft toch een zekere interesse aan. En het zijn dus spelers die gezien de setting van de game mindeer een probleem hebben met nieuwe, zelfgebouwde tanks. "De Mercenary tanks bestaan uit drie verschillende onderdelen: het kanon, het chassis en het geschuttorentje", zegt Horn. "Maar die drie onderdelen alleen leveren een breed spectrum aan mogelijkheden op."

Nieuwe paden

En zelfs al heeft de meest ardente World of Tanks-speler ooit alle interesse verloren in de allerlaatste 'fantasie'-tank: Wargaming heeft nog andere titels lopen. World of Tanks Blitz bijvoorbeeld, de mobiele versie van de game. Ook daarvoor wordt gekeken naar de nieuwe gameplaymogelijkheden die recente of toekomstige smartphones bieden, zoals 5G-connectie en betere augmented reality dankzij meervoudige camera's.

Op Gamescom liet Wargaming al een vroege demo zien van een AR-game op een iPad Pro, waarbij een willekeurige keukentafel dienstdoet als slagveld op het scherm. "We zijn er nog niet", zegt Mike Belton, Head of Strategic Initiatives bij Wargaming Mobile. "Het is technisch niet makkelijk om er een naadloze ervaring van te brengen, en het is allemaal nog wat gimmicky. Maar de technologie groeit zienderogen, en dat stemt ons hoopvol. Vanaf het moment dat we een ervaring kunnen bieden die technisch op poten staat én relevant is qua gameplay, komen we ermee."

Opvolger World of Warplanes was een sof, waarover eigenlijk niets meer wordt verteld. Net als de uitgeefactiviteiten, waaronder een Master of Orion-remake en Hybrid Wars, die door Wargaming-ceo Victor Kislyi eerder worden weggezet als een probeersel. Maar World of Warships heeft wèl zijn publiek gevonden, zegt Wargaming. Met recente of toekomstige toevoegingen als vliegdekschepen (met uitstuurbare vliegtuigjes in een soort rts-achtige minigame) en onderzeeërs probeert de uitgever die derde franchise fris te houden.

En dan is er de recente aankondiging van een Diablo-achtige actie-rpg: Pagan Online. "We zijn van een ploegje enthousiastelingen op een appartementje in Minsk uitgegroeid tot een bedrijf dat wereldwijd 4.600 medewerkers tewerkstelt", zegt Andrey Murayev, directeur van de Russische activiteiten van Wargaming. "We hebben altijd de armslag om nieuwe richtingen in te slaan op het stramien dat we 20 jaar geleden hebben uitgezet. We zijn een bedrijf dat drijft op een liefde voor geschiedenis. En we laten de wereld zien dat er maar één plaats is waar oorlogen dienen te worden uitgevochten: met virtuele oorlogstuigen op een scherm."