9lives groet u vanuit Los Angeles, bij de start van de Overwatch League

California Fragging

do 11/01/2018
Ronald
0 reacties

Met de start van de Overwatch League, een prestigieuze competitie rond de razend bekende first person shooter, wil Blizzard Entertainment het hele eSports-gebeuren rond zijn game naar zich toe trekken. Een bezoek aan de Blizzard Arena, waar de matches worden gespeeld, live bijgewoond door 450 fans en gecapteerd om online te worden gestreamd voor honderdduizenden andere fanaten, laat meteen zien hoe ver die ambities reiken.

In een oude tv-studio in het Californische Burbank, waar ooit decennialang het bekende Amerikaanse praatprogramma The Tonight Show werd opgenomen, net als comedyreeks The Fresh Prince of Bel-Air en soapserie Santa Barbara, wordt vanaf vandaag eSports-geschiedenis geschreven. Dat is géén hyperbool die we hebben gekopieerd uit het persbericht van Blizzard Entertainment, dat afgelopen najaar de nieuwe eigenaar van het 4,6 vierkante kilometer betrokken oppervlakte tellende pand werd: hoe je het ook bekijkt, eSports zal nooit meer hetzelfde zijn nu de gameuitgever zelf, met een forse eigen investering in het eSports-gebeuren rond zijn titels, de tot vandaag toe organisch en traag gegroeide boel wat probeert aan te wakkeren. "We willen de touwtjes in eigen handen hebben", zegt Nate Nanzer, commissaris van de Overwatch League. "En we hebben de afgelopen tweeëneenhalf jaar, ongeveer even lang als de game commercieel beschikbaar is, alles eraan gedaan om er een duurzaam eSports-succes van te maken."

In een oude tv-studio in het Californische Burbank wordt vanaf vandaag eSports-geschiedenis geschreven.

Harde knikkers

Zo'n prijzenpot van 3,5 miljoen dollar lijkt veel, maar de Overwatch League is daarmee allerminst de eSports-competitie waarin de meeste pegels worden uitgedeeld: bij editie 2017 van The International, een wereldwijde competitie in Valves game Defense of the Ancients 2, verdween er meer dan 24 miljoen dollar aan sponsorgeld in de zakken van winnende teams. Overwatch is, zelfs met de aanzienlijke investering die Blizzard Entertainment er zelf in maakte, de game met het derde grootste eSports-potje, na DotA 2 en League of Legends.

Maar er zijn, naast de uitgekeerde prijzenpot, nog heel wat andere criteria waarop de Overwatch League zijn rivalen wèl ver achter zich laat wat ambities betreft. De bouw van dat eigen stadion natuurlijk, wat voorlopig een unicum is in het hele eSports-veld. En dan is er nog het feit dat Blizzard aan ieder team dat wil deelnemen, of toch de investeerders erachter, een opleg van 20 miljoen dollar heeft gevraagd, gewoon om mee te mogen doen. "Dat alleen al bewijst hoe sterk het, aan beide kanten, om de harde knikkers gaat", zegt Joost Van Dreunen, oprichter van het New Yorkse marktstudiebureau Superdata Research. "De incentive om op eSports te springen is marketing: alle partijen weten dat er een groot publiek mee wordt bereikt, in een leeftijdscategorie - twintigers en dertigers - die je nauwelijks nog achter een televisietoestel aantreft. Activision Blizzard zag dat in, heeft uit zijn ervaringen met StarCraft II - een game die als een van de eerste werd aangevat voor eSports - veel geleerd wat het organiseren van een competitie betreft, en heeft op een bepaald moment besloten om het eSports-element van zijn games verticaal te integreren in zijn bedrijf. Zo halen ze een deel van de eSports-inkomstenstroom, die traditioneel buiten de gamebedrijven wordt gegenereerd, naar hun eigen kassa."

Alle spelers die werden ingelijfd bij de twaalf ploegen die de League vandaag telt krijgen, op stipulaties van Blizzard zelf, een jaarsalaris van 50.000 dollar.

Jongensdromen

Natuurlijk is het verleidelijk om miljoentjes te tellen, maar eSports draait - gelukkig - om meer dan alleen maar de pegels. De Blizzard Arena is tegelijkertijd een oord waar jongensdromen waarheid worden. Al worden ook de spelers zelf er niet bepaald slechter van: alle spelers die werden ingelijfd bij de twaalf ploegen die de League vandaag telt krijgen, op stipulaties van Blizzard zelf, een jaarsalaris van 50.000 dollar, niet kwaad als je in rekening neemt dat hun huisvesting en andere dingen meestal geregeld zijn door de ploegen erachter. Bovendien wordt er, bij winst, een deel van de prijzenpot verdeeld onder de spelers. De professionalisering van eSports die de Overwatch League nu pas echt in gang heeft gezet, is ook te merken aan de manier waarop spelers worden geaccomodeerd: waar eSports-teams met een minder ambitieus cachet hun spelers in één huis onderbrengen, dat tegelijkertijd dienstdoet als woonst en trainingsfaciliteit, huisvestte het merendeel van de Overwatch League-ploegen zijn spelers in afzonderlijke appartementen onder.

"Het gaat niet alleen om het geld, niet alleen om de game, niet alleen om de sport", zegt ceo Noah Whinston van The Immortals, de eSports-organisatie achter Overwatch League-team LA Valiant. "Het gaat om alledrie tegelijk. Voor ons is het bijvoorbeeld ook belangrijk dat onze spelers hun eerste stappen in de volwassenheid zetten: ze betrekken allemaal hun eigen woning, zodat ze zelf hun was en plas leren doen. We geraken als ploeg veel verder wanneer we onze spelers mee helpen groeien naar volwassenheid."

De Blizzard Arena is tegelijkertijd een oord waar jongensdromen waarheid worden.

Jonkies

Door de aard van de sport die ze beoefenen - een mens zijn reflexen en oog-hand-breincoördinatie staan volgens de meeste onderzoeken op hun scherpst op een leeftijd van twintig tot vierentwintig, waarna ze snel naar beneden gaan - zijn professionele gamers allemaal jonkies. En door het feit dat eSports een erg jong fenomeen is, toch op het niveau waarop het vandaag wordt beoefend, hebben zelfs degenen met een dragende functie binnen de teams - van coaches tot managers - zeer zelden een leeftijd boven de dertig.

Maar een initiatief als Overwatch League betekent wellicht een groeischeut voor eSports. Een waarop de spelers zelf niet echt voorbereid waren. Dat bleek bijvoorbeeld tijdens de allereerste match van het seizoen, tussen het zonet genoemde LA Valiant en San Francisco Shock, een ploeg uit de zeshonderd kilometers noordelijker gelegen Californische grootstad. De wedstrijd eindigde met een overtuigende overwinning voor LA Valiant, maar aan beide zijden van de arena was er nervositeit. Vooral omwille van de vele, vele kijkers die hen in de gaten hadden: 450 in de zaal zelf, en op piekmomenten nog eens bijna 400.000 op streamingdienst Twitch.  "We waren een beetje high van de aandacht toen we achter ons gamestation gingen zitten", opperde San Francisco Shock-speler Andrej 'Babybay' Francisty. "Het besef dat er zoveel ogen op je gericht zijn doet emoties oplaaien, waardoor je ze moeilijker onder controle hebt wanneer er eventjes iets misgaat. Dat is iets waaraan we maar gewend moeten worden, neem ik aan?"