A Plague Tale: Innocence

A Plague Tale: Innocence

"Oh boy. Deze wordt echt een gròte hoor!"

wo 14/02/2018
Gepreviewed door Ronald
0 reacties

Iedere keer dat we iets nieuws te zien krijgen uit A Plague Tale: Innocence, geraken we nog meer gecharmeerd door deze intrigerende narratieve stealth-actiegame. Tijdens een nieuwe demo die we te zien kregen van Asobo, de Franse studio erachter, kropen onze nekharen nog wat steviger omhoog.

Als A Plague Tale: Innocence geen héél grote wordt, kunnen er twee dingen zijn gebeurd: (a) blockbustergames die een andere ervaring leveren dan pakweg Call of Duty of Grand Theft Auto zullen gewoon nooit, never, jamais iets opbrengen, of (b) studio Asobo heeft het verbrod in de ontwikkeling, het design, de afwerking of een ander cruciaal element in de bijzonder ambitieuze productie. Een weg in het midden is er gewoon niet, want de schaarse dingen die we er tot nu toevan  zagen tonen een game die - naast misschien Hideo Kojima's Death Stranding, als die ooit uitkomt én niet implodeert onder de druk van zijn eigen streberigheid - mogelijk zelfs een van de titels wordt die een volgende creatieve transitie in het medium inluiden. Een AAA-titel met de productiewaarden van pakweg een Assassin's Creed, maar wel een die wat gevoeliger, menselijker, cerebraler is dan hetgeen wat we inmiddels gewend zijn van megaproducties van dit slag.

Het is bijvoorbeeld een third person-actiegame, maar er zit weinig of geen combat in: je hoofdpersonage is de veertienjarige Amicia, die haar vijftienjarige broertje Hugo in bescherming moet nemen nadat hun ouders zijn overleden, en je tegenstanders zijn vooral gewapende en gepantserde soldaten en inquisiteurs - vechten is niet echt een optie.

Brutale en harde spelwereld

Wat natuurlijk een nadeel is in het zuidwesten van Frankrijk uit het jaar 1349 waar A Plague Tale: Innocence je naartoe brengt. "Je twee protagonisten komen in een bijzonder harde wereld terecht", zegt Kevin Choteau, Lead Game Designer achter het spel. "Amicia moet Hugo een paar keer in bescherming nemen omdat hetgeen wat hij te zien krijgt te hard is voor een vijfjarig jongetje, dat is een geregeld terugkerend element in het verhaal. Je krijgt te maken met een aantal heel brutale machten die Frankrijk geselden in dat tijdperk, en waar je lijf aan lijf niets tegen kunt beginnen. Er is de oorlog tussen Frankrijk en Engeland, die heel wat barse heerschappen naar het Franse platteland bracht. Er is de Spaanse inquisitie die ieders hart bang maakt. En er is de uitbraak van de Pest, die de bevolking decimeerde."

De Zwarte Pest staat centraal

Het element van de Zwarte Pest, die zich in de late middeleewen vanuit Marseille over heel Frankrijk verspreidde, heeft zelfs iets van een magische toets in A Plague Tale: Innocence. Dat was vorig jaar al te zien in een heel vroege demo die Asobo liet zien van zijn game, en waarin de twee hoofdrolspelers zich doorheen een kathedraal moesten begeven die letterlijk - tot tegen de muren op - vergeven was van ratten. Die verspreidden destijds effectief de ziekte, maar ze waren niet half zo aanwezig als in A Plague Tale: Innocence, waarin ze toch fors werden aangedikt: op sommige momenten kunnen er 6.000 tot 8.000 ratten tegelijkertijd op het scherm zijn, zegt David Dedeine, Chief Creative Officer en medeoprichter van de studio. "We zorgen er erg goed voor dat ze zich gedragen alsof ze ieder individueel hun eigen leven leiden. Ja, het ratten-element is wat overdreven. Je zou het een magisch element kunnen noemen. Maar het doel van dit spel is niet ervoor zorgen dat de speler een geschiedenislesje krijgt: we werken wel met historici, maar die zorgen er vooral voor dat hetgeen wat we vertellen en laten zien eerlijk blijft. Het is fantasy, maar het zit ook geworteld in historische gebeurtenissen."

Opvallend is de enorme zorg voor detail die de makers aan de dag legden voor A Plague Tale: Innocence.

Ratten als dodelijk wapen

Die historische waarheden zorgen er onder meer voor dat je onvermijdelijke confrontaties met slechteriken als Amicia vooral slim moet aanpakken. Vanaf het moment waarop een dood paard in het veld openspat en er grote drommen ratten uit komen gekropen, verandert de actie ook meteen van exploratie naar pure overleving: door lichtbronnen aan te steken hou je de ratten uit je buurt, wat de game ook een puzzelelement geeft. Maar tegelijkertijd kunnen de beesten ook worden gebruikt om tegenstanders van kant te maken: Amicia kan haar slinger gebruiken om hun lantaarns uit te doen gaan, waarna ze levend worden opgevreten door honderden knaagdieren. Leuk! Maar het wordt ook een beetje wrang soms: op een bepaald moment tijdens de demo moest Amicia de ratten in de richting van een arme, onschuldige drommel jagen om ervoor te zorgen dat ze het boeltje zelf overleefden. Tja, harde wereld.

Enorme zorg voor detail

Opvallend is de enorme zorg voor detail die de makers aan de dag legden voor A Plague Tale: Innocence. Er weerklinkt liermuziek die je zo in het tijdsvak brengt waarin de game zich afspeelt, en ook de omgeving werd goed gescand: tijdens de korte sequentie die we hands-off gepresenteerd kregen, op een slagveld ergens in het weidse Franse platteland, was onder meer een vervallen Romeins aquaduct tussen het landschap te zien, een van het soort dat je ook vandaag nog niet zelden tegenkomt wanneer je een autorit door Frankrijk maakt. De streek die er wordt getoond is heel specifiek: ze strekt zich uit tussen de Franse steden Bordeaus en Périgueux. "Dat zijn de plaatsen waar we allemaal opgroeiden", zegt Dedeine. "We vonden het belangrijk om voor onze eerste grote game inspiratie te zoeken bij dat soort plaatsen."

Double A

Want nog eens: een grote, dat wordt A Plague Tale: Innocence zonder enige twijfel. De uiteindelijke game, wiens release gepland staat in 2019, zal uit 17 hoofdstukken bestaan en zo'n tien tot twaalf uur duren om zich doorheen zijn verhaal te wurmen - de duur van een gewone blockbustergame dus. De productiewaarden ook: Asobo, dat de afgelopen vijftien jaar vooral werkte als een faciliteitenstudio voor andere gamemakers en onder meer mee achter The Crew 2, Recore en Quantum Break zat, telt 110 koppen, meer dan voldoende om een goed gemaakte game naar de consoles te brengen. "Maar we noemen onze game liever een Double-A-game", zegt Dedeine. "Dat is volgens ons ook een categorie waar groei in zit: het publiek is klaar voor games die je meer proberen te raken met hun charmes dan met hun actie."

 

Releasedatum
14/05/2019

Conclusie van Ronald

A Plague Tale: Innocence komt volgend jaar pas uit, maar ondergetekende weet nù al, nauwelijks twee weken diep in februari 2018, wat zijn meest geanticipeerde game van 2019 wordt.