Ni No Kuni II: Revenant Kingdom

Ni No Kuni II: Revenant Kingdom

"Ni No Kuni II: Revenant Kingdom is een moderne game"

ma 12/02/2018
Gepreviewed door Ronald
0 reacties

Dankzij een verregaande samenwerking tussen gamestudio Level-5 en animatiehuis Ghibli werd de eerste Ni No Kuni een culthitje in 2013. Maar er zit meer in, denken de studio en uitgever Bandai Namco: met het vervolg willen de twee partijen, dankzij een merkelijke verbreding in gameplaystijlen en een frissere visuele presentatie, een veel breder publiek aanboren. Hoe ze dat voor elkaar willen krijgen lieten ze ons zien tijdens de voorstelling van de game in het zuiden van Engeland.

Hear ye! Hear ye!, gamehuizen hebben Hever Castle ontdekt: een zevenhonderd jaar oud kasteel in het Britse graafschap Kent ten zuidoosten van Londen, waar onder meer de middeleeuwse koningin Anne Boleyn haar kindertijd heeft doorgebracht, en waarin zich vandaag een bed & breakfast en middeleeuwse evenementenlocatie bevindt. Wanneer er dus een game moet worden voorgesteld in een middeleeuwse setting: allen daarheen! Dat zorgde ervoor dat ondergetekende de afgelopen drie maanden al twee keer door de poort van het kasteel binnenwandelde.

In november vorig jaar was het voor de voorstelling van de Tsjechische game Kingdom Come: Deliverance, deze keer voor Ni No Kuni II: Revenant Kingdom, het vervolg op een cultgame uit 2013, waarmee gamehuis Bandai Namco wil doorbreken naar een veel ruimer publiek. Ze namen bijna het hele etablissement in gebruik om ons te tonen hoe. Net zoals alle afdelingen van de studio momenteel een full court press aan het voeren zijn op de afwerking van de game, volgens Akihiro Hino, creative director van de game en ceo van ontwikkelstudio Level-5, "een passieproject, waarvoor iedereen in de studio alles gegeven heeft wat ze in zich hadden."

Goldpaw (Ni Ko Kuni II)

Slimme move van uitgever Bandai Namco om ons meteen na de ochtendlijke koffie, in de allereerste streep gameplay die we in de tengels kregen, al naar een grote nederzetting in het spel te brengen: op die plaatsen zijn namelijk de finesses, de complexiteit en de charme van de game samengebald. De wereldkaart exploreren - waarover zo dadelijk meer - heeft ook wel iets, maar het is in nederzettingen als casinostad Goldpaw dat het kruim van het designwerk achter de game zit. Je party van personages, in de steden en dorpen samengetrokken naar de bestuurbare protagonist Evan Pettiwhisker Tildrum, wordt in een perspectief geplaatst dat wat meer van het uitstekende character design laat zien. De centrale queeste binnen Goldpaw draait rond een dobbelspelletje om de politieke leider van de stad te spreken te krijgen, Grand High Roller Pugnacius, en speelt op een leutige manier met de speler zijn verwachtingen. Maar tijdens die verhalende missie, en de exploratie die je eventueel op eigen houtje uitvoert, krijg je ook meer binnen van de grandeur die het decor van de belangrijkste stad in dit derde hoofdstuk uit de game uitstraalt.

"We vonden het belangrijk om twee hoofdpersonages te hebben"

"In steden als Goldpaw en Broadleaf moet je de charme van 2D-animaties in een 3D-wereld kunnen zien", zegt character designer Yoshiyuki Momose, een oudgediende van de Japanse animatiestudio Ghibli die de personages van Ni No Kuni II ontwierp. "Dat is geen makkelijke oefening: spelers mogen zich niet bewust worden van polygonen in het decor. We gingen voor een esthetiek in de achtergronden waarin het 'gevoel' van materialen als hout en steen wordt gerepliceerd. Dat geeft de decors een waarachtigheid waarin de animaties goed tot hun recht komen."

The Reading Room (Hever Castle)

We krijgen in Hever Castle hoofdstukken drie en vier te spelen. Die zitten al wat dieper in het verhaal, dus nemen we tussen twee speelsessies door plaats in een kringetje aan het haardvuur van de centrale hal van het kasteel. Waar actrice Claire Morgan, die het stemmenwerk van hoofdpersonage Evan Pettiwhisker Tildrum voor haar rekening neemt in de Engelse vertaling van de game, ons 'up to speed' brengt door de gebeurtenissen in de twee eerste hoofdstukken voor ons voor te lezen. Het verhaal van Ni No Kuni II speelt zich honderd jaar na dat van de eerste af, met kroonprins Evan die na een coup door de vuige kanselier Mausinger het hazenpad moet kiezen. Daar begint een queeste waarin het heroïsche hart van de piepjonge protagonist op de proef wordt gesteld. "Evan heeft een onschuld en 'kabouterachtigheid' over zich aan het begin van de game", zegt Mirai Shida, de 24-jarige actrice die het Japanse stemmenwerk achter Evan deed. "Die verliest hij gradueel: de game gaat over volwassen worden."

Tijdens Evans queeste om zijn eigen koninkrijk te bouwen verzamelt hij een genootschap van vrienden rond zich, zoals dat hoort in een fantasyvertelling. Maar de belangrijkste daarvan is Roland, een 48-jarige bezoeker van een andere wereld (al ziet hij er niet ouder dan pakweg twintig uit), die zich het lot van de geplaagde Evan aantrekt en zijn belangrijkste bondgenoot wordt. "We vonden het belangrijk om twee hoofdpersonages te hebben", zegt Hino. "We wilden hetzelfde verhaal laten zien vanuit het oogpunt van zowel een kind als een volwassene, zodat we er een zo breed mogelijk publiek mee raken."

Buiten Goldpaw (Ni No Kuni II)

Terug naar de game. Nadat we onze audiëntie met Pugnacius hebben gehad gaan we - om niet te spoilen zeggen we lekker niet waarom - op pad in de wereld rondom Goldpaw. Het is een landschap waarin rpg-spelers snel vertrouwd zullen zijn: je kunt de strijd aanbinden met creaturen van allerhande slag, maar ze ook vermijden wanneer hun level iets te hoog lijkt voor je kunnen. Omgekeerd: wanneer jouw level veel hoger is dan dat van een creatuur (of liever: een roedel creaturen, door één beest verpersoonlijkt in de gamewereld), laat dat je gewoon met rust. Tijdens de gevechten valt het op hoe vlot de gameplay in de tengels geraakt: gewone actie met slag- en afstandswapens, en dankzij de koddige Higgeldies - kleine, Pikmin-achtige pagadders die je overal in de strijd volgen - kun je je medestanders magie doen gebruiken: bij momenten geven ze aan dat hun power-up klaar is, waarna je hun magie kunt loslaten op je vijanden. "Ni No Kuni II: Revenant Kingdom is een moderne game", zegt Hino. "Spelers hebben onmiddellijke controle over wat er op het scherm gebeurt. Dat was voor ons een noodzakelijke stap om de game een wereldwijd appeal te geven."

The Art Exhibition (Hever Castle)

In de gangen van het in 1270 gebouwde Hever Castle hangen statige schilderijen en portretten van Anne Boleyn, King Henry V, voormalig premier Margaret Thatcher en Sherloc Holmes-schrijver Sir Arthur Conan Doyle, die een tijdje verbleef in het pand. Daartussen vinden we, in één gang tenminste, kunstwerken van een heel andere aard: conceptschetsen voor Ni No Kuni II, die vooral laten zien met welk een oog voor detail de game werd opgetrokken. We zien beelden van details (tot tafels en stoelen toe, die in een consistente stijl worden ontworpen), gelaatsuitdrukkingen, poses en kerntaferelen. Opvallend is hoe de tekenfilmachtige stijl van de game ervoor zorgt dat die concept art bijzonder dicht bij de uiteindelijke personages en modellen in de game zit. Er gaat, net als van de uiteindelijke graphics, een warme gloed van uit. "Belangrijk voor ons was dat je sympathie voelt voor alle hoofdpersonages", zegt Momose. "De animaties en de cel shading geven de personages en alles wat ze tegenkomen een kleurrijke warmte."

Evermore (Ni No Kuni II)

De vecht- en rpg-gameplay vormen maar één deel van het speelelement in Ni No Kuni II. Eén luik van een drie-eenheid, die wordt aangevuld door tactische gameplay (zometeen meer daarover) en een achterliggend bouwsysteempje. Dat laatste kregen we te zien in hoofdstuk 4 van de game, waarin Evan zijn eigen kasteel met omringend koninkrijk begint te bouwen. Wanneer je naar de troonzaal gaat, zet je die bouwmodule in werking, die je à la SimCity toelaat om nieuwe bouwsels rond je kasteel neer te planten. Die hebben natuurlijk allemaal een functie: er is onder meer een wapensmid, een magiewinkel, een R&D-centrum en een kleermaker. Bepaalde inwoners toebedelen aan die faciliteiten zorgt ervoor dat ze draaien en dus opbrengen, waardoor je er meer kunt bouwen. Maar ze hebben ook een functie binnen de game: je wapens worden bijvoorbeeld beter wanneer je er research voor pleegt. Zo heeft Ni No Kuni II een element dat je geregeld terug moet checken tussen je omzwervingen door.

The Music Room (Hever Castle)

We zijgen neer in een van de salons in Hever Castle, waar we een stukje archaïsche technologie aangereikt krijgen: een iPod-achtige muziekspeler met een paar streepjes muziek uit de game erop. Een muzikale score die, zegt Hino, "de verwachtingen van muziek bij videogames overstijgt."

"Ni No Kuni II: Revenant Kingdom is een moderne game",

We horen vooral veel invloeden: uit Lord of the Rings, Disneyfilms, Aziatische toetsen, deuntjes die eerder bij Franse films horen. Voor die eclectische score tekende componist Joe Hisaishi, die zijn sporen verdiende bij animatiestudio Ghibli. "Ik heb alles van mezelf gegeven", zegt Hisaishi. En dat is te merken aan het eindresultaat: misschien gaf hij zelfs wel tè veel, want tijdens het spelen blijkt de score zo zwaar aangezet - met pompeuze blaas- en zware strijkerssecties - dat hij zondigt aan de belangrijkste regel bij een soundtrack: de muziek mag nooit de aandacht afleiden van de actie.

Battle of the Heartland (Ni No Kuni II)

En dan zijn er, tot slot, de skirmishes. Die sequenties, waarin je eenvoudige veldslagen voert tegen je tegenstanders, draaien op een deksels toegankelijke visie op strategische gameplay: waar je in andere militaire games je eenheden moet aanslepen, kun je in de skirmishes je 'units' rond Evan doen draaien, om zo een krachtigere eenheid op een minder krachtige van de vijand los te laten en zo een tactisch voordeel te hebben. Kom je bijvoorbeeld een krachtige infanterie-eenheid tegen, of een stelletje boogschutters? Dan draai je je eigen troepen zodanig dat je krachtigere eenheid ter hoogte van die vijandelijke bende komt te staan, en ze er dus lekker op gaan inhakken. Het is een derde gameplay-element in Ni No Kuni II dat ervoor moet zorgen dat de game langer fris blijft voor zijn spelers.

 

Releasedatum
23/03/2018