Age of Wonders: Planetfall

Age of Wonders: Planetfall

"Dit wordt er eentje voor de X-Com-fans"

wo 24/07/2019
Gepreviewed door Ronald
0 reacties

Met Age of Wonders zette het Nederlandse Triumph Studios de afgelopen twintig jaar een strategiereeks met een eigen, strak ontworpen fantasy-universum neer. Voor opvolger Age of Wonders: Planetfall kleurden ze voor het eerst buiten de lijnen van hun eigen creatie: vooral door er een indrukwekkend amalgaam van popculturele invloeden op los te laten.

Een verlaten planeet die ooit een pretpark voor de smoezeligste verlangens van zijn bezoekers was, en waar nu voormalige seksrobots verwilderd rondjakkeren temidden van de ruïnes. Een insectoïde ras (de Kir'ko) dat een massale lobotomie onderging, en nu dus bepaalde planeten van het uit elkaar gespatte galactische rijk onveilig maakt voor de talloze andere rassen die voorgoed gestrand zijn op hun eigen planeet. Cyborgwezens die zichzelf - à la The Borg uit Star Trek - constant bijvijzen met nieuwe technologie die ze vinden in de ruïnes van verlaten of vernietigde beschavingen (ze noemen zichzelf 'The Assembly'). De Amazons, een factie die werd gemodelleerd op vrouwelijke MMA-vechters en de monsters uit de Predator-films. Een volk van ruimtedwergen - de Dwar - met een Russisch accent en een samenleving die veel weg heeft van een steampunk-Sovjet-Rusland. En dan is er The Syndicate, door de bedenkers als een soort 'Space Venetians' bestempeld, met hun vorstelijke steden en hun grote hang naar macht via handelsbetrekkingen. Ze hebben hun best gedaan bij Triumph Studios, de in het Nederlandse Delft gevestigde gamestudio die alle zonet genoemde invloeden samenbalde in zijn nieuwe strategiegame Age of Wonders: Planetfall.

Eigen zinnetje

"We wilden weer eens keihard onze eigen zin doen", zegt Lennart Sas, game director van Age of Wonders: Planetfall en managing director van Triumph Studios. "Onze Age of Wonders is een reeks waarvoor we de afgelopen twintig jaar een consistent fantasy-universum hebben gebouwd, maar daardoor werden we ook een beetje begrensd door onze eigen creatie. Een game in datzelfde universum maar met een scifi-inslag, een beetje zoals Warhammer 40k tegenover de originele Warhammer-franchise staat: een heel andere wereld, maar toch met een grote overlapping. Dat gaf ons niet alleen de vrijheid om die inderdaad grote aantallen popculturele referenties in de game te brengen, maar we willen die scifi-setting ook inzetten voor waar ze echt voor bedoeld is: een soort spiegel voorhouden voor onze huidige wereld, door de potentieel negatieve effecten van bepaalde technologie wat uit te vergroten."

Strategie én tactiek

Qua gameplay mag je je in Age of Wonders: Planetfall aan een mix tussen de grand strategy-aanpak van een Civilization en de turn-based tactics van een XCom. In zijn bovenste laag verschilt Planetfall niet van de voorgaande Age of Wonders-afleveringen die tussen 1999 en 2014 op de markt kwamen, en waarmee de studio een eigen niche uithouwde in het zogeheten 4X-genre. De vier X'en die in dit soort games zitten, zijn vanzelfsprekend vertegenwoordigd: eXplore (locaties en andere wereldrijken ontdekken), eXpand (je rijk uitbreiden), exploit (natuurlijke hulpmiddelen ontginnen voor het goed van je natie), eXterminate (militaire campagnes uitzetten).

Een nieuwe beschaving bouwen is de clou, door zowel oorlog als diplomatie te voeren, maar dat gebeurt niet op interplanetaire schaal: er moet een planeet worden uitgekozen waarop je neerstrijkt, en waarop je vervolgens verschillende restanten van verloren beschavingen tegenkomt. Daarop zet je eerst een kolonie neer, waaraan je vervolgens sectors en provincies annexeert door je campagne uit te zetten.

Tactisch

Wanneer er te knokken valt, kom je vervolgens in een turn-based-tactiekgame terecht, waarin de eenheden die je hebt gebouwd in je nederzettingen kunnen worden ingezet zoals soldaten in X-Com. Qua mechanics lijkt die tactische laag zelfs heel erg op de zonet genoemde klassieker: er zit onder meer een cover- en overwatch-mechaniekje in. En ook de manier waarop je je beslissingen neemt - binnen een raster op het speelveld, of een reeks door iconen aangegeven acties - zal meteen vertrouwd aanvoelen voor XCom-spelers. "We houden ons zo veel mogelijk aan de interfaceconventies van de twee genres die we samenbrengen", zegt Sas.

Ik vatte Age of Wonders: Planetfall, een game die traditioneel met muis en toetsenbord word gespeeld, aan met een controller. Dat juicht Triumph Studios zelfs toe, want de game komt meteen uit op de pc en de consoles.

Maar natuurlijk hebben ze daar hun eigen modificaties aan toegebracht. In de tactische laag onder meer met Melee Overwatch, waarbij een eenheid automatisch een mokerslag uitdeelt wanneer een andere eenheid op een belendend vak in rust gaat. En in het strategische spel was ik onder meer gecharmeerd door het feit dat je je Tech Tree al provisioir tot op meerdere niveaus kunt uitzetten, ook in de regio's die je pas binnen tientallen uren zult bereiken. Het moddingsysteem laat je dan weer toe om één mod meteen toepasbaar te maken voor meerdere eenheden van dezelfde soort. Het zijn dingen die de game niet noodzakelijk makkelijker maken, maar het kunnen welgekomen binnenwegen zijn voor wie niet graag teveel wordt afgeremd door het pure priegelwerk.

Met de controller

Ik hou van vloeken in de kerk. En dus vatte ik anderhalf uur uit Age of Wonders: Planetfall, een game die traditioneel met muis en toetsenbord word gespeeld, aan met een controller. Dat juicht Triumph Studios zelfs toe, want de game komt meteen uit op de pc en de consoles. Ik ontdekte dan ook een meer dan deftige controllerbesturing, waarbij zelfs het manipuleren van je oogpunt (met de twee duimsticks) een fluitje van een cent is. Gedaan met dat muis-en-klavier-purisme: zoiets zie ik graag. "Ik denk dat dit genre tot nu toe vooral op de pc heeft gewerkt omdat je dan dichter bij het scherm zit: er is enorm veel informatie te zien", zegt Sas. "Maar vandaag is de situatie anders dan pakweg tien jaar geleden: de tv-schermen waarop consolegames worden gespeeld worden groter en groter, en hun beeld is ook een pak scherper. Er zijn minder en minder redenen om dit soort games automatisch op een computer te spelen."

Eindeloze game

Age of Wonders: Planetfall heeft een verhaalcampagne, die je een zestigtal uur zoet houdt, maar los daarvan zijn er ook losstaande kolonies op te zetten, en is er een multiplayercomponent. "We hebben Age of Wonders: Planetfall opgezet als een in principe eindeloze game", zegt Sas. "Bij een actie-adventuregame, zoals onze Overlord-titels een tiental jaar geleden, kom je nog weg met een verhaalcampagne van 10 tot 12 uur. Maar dat werkt niet bij dit genre."

Mocht Age of Wonders: Planetfall commercieel succesvol worden, blijft er wel nog ruimte vrij voor eventuele sequels. Alle beslissingen op gebied van design en 'lore' werden daarvoor netjes geboekstaafd in een soort franchisebijbel. "Ook Planetfall moet natuurlijk iets zijn waarop we kunnen verderbouwen", zegt Sas.

 

Releasedatum
06/08/2019

Conclusie van Ronald

Ben jij klaar voor een mix tussen Civilization en X-Com, gemaakt door een studio die duidelijk een uitstekend inzicht heeft in de diepere mechanieken van beide genres, en verder ook een popculturele potpourri maakte van zijn nieuwe game? Dan mag je je eind augustus aan Age of Wonders: Planetfall verwachten.